Zu den NASA-Rovern Perseverance and Curiosity und dem chinesischen Rover Zhurong gesellen sich im nächsten Jahr ein weiterer Mars-Forscher: die Europäische Weltraumorganisation (ESA) und der nach Rosalind Franklin benannte ExoMars-Rover von Roskosmos. Die ESA hat kürzlich Videoaufnahmen ihres Fallschirm-Abwurftests für ExoMars veröffentlicht, die zeigen, wie die Raumsonde verlangsamt wird, wenn sie sich dem roten Planeten nähert.

„Das ExoMars-Team hat wichtige Fallschirmabwurftests als entscheidende Vorbereitung für eine sichere Landung auf dem Mars im Jahr 2023 durchgeführt“, schrieb die ESA. „Der europäische Rosalind-Franklin-Rover wird mit seinem einzigartigen Zwei-Meter-Bohrer und seinem Bordlabor nach Spuren des vergangenen Lebens unter der Marsoberfläche suchen. Die russische Oberflächenforschungsplattform Kazachok wird die Umgebung am Landeplatz untersuchen. Die Landung auf dem Mars ist immer ein anspruchsvolles Unterfangen und alle möglichen Parameter werden berücksichtigt.“

Der Fallschirm besteht aus mehreren Elementen, daher wurden die Tests sowohl am Überschallfallschirm der ersten Stufe als auch am Unterschallfallschirm der zweiten Hauptstufe durchgeführt. Die erste Stufe verlangsamt das Raumfahrzeug von Geschwindigkeiten, die schneller als die Schallgeschwindigkeit sind, während die zweite Stufe später entfaltet wird, sobald das Raumfahrzeug unter die Schallgeschwindigkeit verlangsamt ist. Das zweiteilige System ist notwendig, weil die Atmosphäre auf dem Mars mit nur 1% der Dichte der Erdatmosphäre so dünn ist, dass Fallschirme besonders hart arbeiten müssen, um das Raumschiff bei seiner Annäherung an die Oberfläche zu verlangsamen. Nach den Fallschirmen verlangsamt ein Antriebssystem das Fahrzeug noch weiter, bevor es sanft auf der Oberfläche aufsetzt.

„Zum Mars zu reisen ist ein ziemliches Abenteuer, und wir haben einige Zeit gebraucht, um den am besten geeigneten Landeplatz auf dem Mars auszuwählen“, sagte Thierry Blancquart, der ExoMars-Teamleiter. „Wir haben eigentlich fünf Jahre gebraucht, um einen Ort zu finden, der sowohl wissenschaftlich interessant wäre, wo wir möglicherweise Spuren von früherem Leben finden könnten, als auch ein sicherer Landeplatz sein musste.“

Der gewählte Landebereich heißt Oxia Planum, der niedriger als der Großteil des Planeten liegt und 2,7 Meilen unter der durchschnittlichen Höhe liegt. Das bedeutet, dass das Fahrzeug mehr Zeit zum Bremsen hat, während es sich durch die Atmosphäre bewegt.

Um die Fallschirme zu testen, wird ein Testfahrzeug daran befestigt und mit einem Ballon 30 Kilometer in die Luft gehoben. Dann wird der Fallschirm mit einem Pilotschirm ausgefahren und das Ergebnis gefilmt, um zu überprüfen, ob alles ordnungsgemäß funktioniert. Jeder der beiden Fallschirme wurde in diesem Fall separat getestet, obwohl sie in der realen Mission nacheinander operieren müssen.

Das Startfenster für den ExoMars-Rover soll am 20. September dieses Jahres beginnen, mit dem Ziel, am 10. Juni 2023 auf dem Mars zu landen.

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