Der hellweiße Bereich dieses Bildes zeigt die eisige Kappe, die den Südpol des Mars bedeckt, bestehend aus gefrorenem Wasser und gefrorenem Kohlendioxid. Mars Express der ESA hat diesen Bereich des Mars am 17. Dezember 2012 mit seiner hochauflösenden Stereokamera in infrarotem, grünem und blauem Licht aufgenommen. ESA/DLR/FU Berlin/Bill Dunford

Die Frage, wie man auf dem Mars an Wasser gelangt, ist groß, wenn wir irgendwann eine bemannte Mission dorthin schicken wollen. Soweit wir das beurteilen können, hat der Mars jetzt kein flüssiges Wasser auf seiner Oberfläche, aber er hat große Mengen Eis an seinen Polen sowie unterirdisches Eis in anderen Regionen. Die genaue Lokalisierung dieses unterirdischen Eises und seine Zugänglichkeit ist eine wichtige Frage, die von der bevorstehenden Mars Ice Mapper-Mission beantwortet werden muss.

Nun deutet eine neue Studie mit Daten eines Orbiters darauf hin, dass es auf dem Mars große unterirdische „Seen“ geben könnte, obwohl unklar bleibt, wie es in einer so kalten Umgebung flüssiges Wasser geben könnte.

Die Forscher verwendeten Daten von Mars Express, dem Orbiter der Europäischen Weltraumorganisation, der sowohl Radar als auch eine hochauflösende Kamera verwendet, um den Planeten abzubilden. Die Radardaten zeigen Signale rund um den Südpol, die auf unterirdische Seen schließen lassen. Dieses Konzept wurde erstmals 2018 auf den Markt gebracht, als verschiedene Forscher Daten desselben Orbiters verwendeten, um den ersten See zu lokalisieren. Diese neue Studie hat Dutzende ähnlicher Signale gefunden.

Der Mars wird jedoch sehr kalt und so weit im Süden wird er als zu kalt angesehen, als dass Wasser in seiner flüssigen Form bleiben könnte. Es ist also nicht klar, wie die Radarsignale zu erklären sind.

„Wir sind uns nicht sicher, ob es sich bei diesen Signalen um flüssiges Wasser handelt oder nicht, aber sie scheinen viel weiter verbreitet zu sein als das, was das ursprüngliche Papier gefunden hat“, sagte Jeffrey Plaut vom JPL, Co-Ermittler des MARSIS (Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding) Instrument. „Entweder ist flüssiges Wasser unter dem Südpol des Mars üblich, oder diese Signale weisen auf etwas anderes hin.“

Einige der Signale wurden weniger als eine Meile von der Oberfläche entfernt gefunden, wo die geschätzte Temperatur minus 81 Grad Fahrenheit (minus 63 Grad Celsius) betragen würde. Bei dieser Temperatur würde das Wasser gefroren sein, selbst wenn es Salze enthält, die seine Gefriertemperatur senken. Es besteht die Möglichkeit, dass unterirdische vulkanische Aktivitäten die Temperatur ausreichend erhöhen, um das Wasser flüssig zu halten, obwohl diese Art von Aktivität in der Region noch nicht identifiziert wurde.

„Sie fanden heraus, dass es das Doppelte des geschätzten geothermischen Wärmeflusses auf dem Mars erfordern würde, um dieses Wasser flüssig zu halten“, sagte Aditya Khuller, Mitautorin des Papiers. „Ein möglicher Weg, diese Wärmemenge zu erhalten, ist Vulkanismus. Wir haben jedoch keine wirklich starken Beweise für den jüngsten Vulkanismus am Südpol gesehen, daher ist es unwahrscheinlich, dass vulkanische Aktivität es ermöglichen würde, dass in dieser Region flüssiges Wasser unter der Oberfläche vorhanden ist.“

Die Forschung wird in der Zeitschrift Geophysical Research Letters veröffentlicht.

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