Eine unbestreitbare Tatsache über die Erforschung des Weltraums ist, dass sie nicht billig ist. Der neueste Mars-Rover der NASA, Perseverance, kostete beispielsweise 2,7 Milliarden US-Dollar, um ihn zu bauen und zum roten Planeten zu starten. Aber gibt es eine Möglichkeit, den Mars billiger zu erkunden? Ein neues Projekt der University of California, Berkeley, will dies ausprobieren.

Berkeley wird im Rahmen der Mission Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers (ESCAPADE) zwei Satelliten namens Blue und Gold für die NASA bauen und sie in eine Umlaufbahn um den Mars bringen, um die Klimageschichte des Planeten zu untersuchen. Und das Space Sciences Laboratory der Universität zielt darauf ab, beide für nur 80 Millionen US-Dollar zu entwickeln, zu bauen, zu testen und zu starten, ein Bruchteil der Kosten einer typischen Mars-Mission.

Die Mars-Mission ESCAPADE wird aus zwei identischen Satelliten – „Blue“ und „Gold“ – bestehen, die untersuchen, wie die Ionosphäre und das Magnetfeld des Planeten interagieren. Raketenlabor

Ein großer Faktor für die günstigeren Kosten ist die Tatsache, dass die Mission darauf abzielt, in die Umlaufbahn zu gelangen, anstatt auf dem Planeten zu landen, was – relativ gesehen – eine viel einfachere Aufgabe ist. Die Kosten sind jedoch selbst für einen Orbiter sehr gering. Zum Vergleich: Der Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN) Orbiter der NASA kostete 580 Millionen US-Dollar und der Mars Reconnaissance Orbiter kostete 720 Millionen US-Dollar.

Die ESCAPADE-Mission verwendet einen anderen Ansatz zur Erforschung des Mars als den derzeit von der NASA verfolgten. Aktuelle NASA-Missionen zielen darauf ab, sehr zuverlässig zu sein, mit mehreren Backups und redundanten Systemen für den Fall, dass etwas schief geht – weshalb Sie Erfolge wie den Opportunity-Rover erzielen, der drei Monate dauern sollte, aber 15 Jahre lang lief. Dieser Ansatz treibt jedoch die Kosten in die Höhe.

Die neuen Satelliten werden stattdessen billiger, aber riskanter sein und „eine neue kommerzielle, risikoreichere und lohnendere Art und Weise darstellen“, erklärte Missionsleiter Robert Lillis in einer Erklärung. „Können wir statt 800 Millionen US-Dollar für eine Chance von 95 % auf Erfolg 80 Millionen US-Dollar für eine 80-prozentige Chance ausgeben? Das versucht die NASA mit diesen Missionen herauszufinden, und wir haben das Glück, eines der Versuchskaninchen zu sein.“

Die NASA hat in der Vergangenheit mit ihrer Faster, Better, Cheaper-Philosophie in den 1990er Jahren einen ähnlichen Ansatz versucht, zu der auch die Missionen Mars Polar Lander und Mars Climate Observer gehörten, aber beide Missionen konnten nicht sicher auf dem Mars landen. Angesichts der technologischen Entwicklungen in den letzten 30 Jahren und erheblich mehr Wissen über die Bedingungen in der Marsumgebung ist das Berkeley-Team jedoch der Meinung, dass es an der Zeit ist, es erneut zu versuchen.

„ESCAPADE und zwei andere kürzlich genehmigte NASA-Missionen sind Experimente, um zu sehen, ob Fortschritte in der Raumfahrtindustrie in den letzten fünf bis zehn Jahren zu einem viel besseren Preis-Leistungs-Verhältnis in Bezug auf die Wissenschaft pro Dollar führen können“, sagte Lillis. „Zwei Raumschiffe zum Mars für Gesamtkosten von weniger als 80 Millionen US-Dollar zu schicken, ist einfach unbekannt, aber die derzeitige NASA-Führung geht das Risiko ein.“

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