SpaceX hat einen großen NASA-Auftrag erhalten, bei dem das kommerzielle Raumfahrtunternehmen einen Orbiter nach Europa, einem der eisigen Monde des Jupiter, starten wird.

SpaceX wird seine Falcon Heavy-Rakete für die Mission einsetzen, die im Oktober 2024 beginnen soll. Der Auftrag zum Start des Europa Clipper-Orbiters hat einen Wert von 178 Millionen US-Dollar.

Eine Illustration, die die Raumsonde Europa Clipper der NASA über Europa darstellt, mit Jupiter im Hintergrund. NASA

Die Mission ist für Weltraumfans auf mehreren Ebenen spannend. Zum Beispiel wird SpaceX seinen Triple-Booster Falcon Heavy – die stärkste heute im Einsatz befindliche Rakete – zum erst vierten Mal bei einem spektakulären Start einsetzen.

Es wird der NASA auch ermöglichen, Europa den bisher besten Blick zu werfen und Wissenschaftlern auf der Erde eine Reihe potenziell überzeugender Daten von einem der interessantesten Monde des Jupiter zu liefern.

Wenn er Europa im Jahr 2030 erreicht, wird der Europa Clipper-Orbiter mit hoch entwickelten wissenschaftlichen Instrumenten eine detaillierte Vermessung des Mondes durchführen.

„Die wichtigsten Missionsziele sind die Erstellung hochauflösender Bilder der Oberfläche Europas, die Bestimmung ihrer Zusammensetzung, die Suche nach Anzeichen neuer oder anhaltender geologischer Aktivitäten, die Messung der Dicke der eisigen Schale des Mondes, die Suche nach unterirdischen Seen und die Bestimmung der Tiefe und des Salzgehalts von Europas Ozean“, sagte die NASA in einer Nachricht, in der die Auswahl von SpaceX angekündigt wurde.

Mit einem inneren globalen Ozean, der doppelt so groß ist wie die Ozeane der Erde zusammengenommen, könnte Europa, der sechstgrößte Mond unseres Sonnensystems, sogar das Potenzial haben, Leben zu beherbergen. Die Raumsonde wird nicht auf dem Mond landen, sondern stattdessen Vorbeiflüge durchführen, die es ihr ermöglichen, nahe genug zu kommen, um aussagekräftige Daten zu sammeln, die diese und viele andere Fragen beantworten können.

Bisher haben Wissenschaftler mit Daten der Galileo-Mission der NASA vor mehr als zwei Jahrzehnten gearbeitet, um mehr über Europa zu erfahren. Vor dem Start von Europa Clipper plant die Europäische Weltraumorganisation, eine Raumsonde zu einem anderen Jupitermond, Ganymed, zu starten, wobei die Mission voraussichtlich zwei Vorbeiflüge an Europa umfassen wird.

Vierter Falcon Heavy Abheben

Der Falcon Heavy ist im Wesentlichen eine größere Version von SpaceXs Arbeitspferd Falcon 9-Rakete. Sein Schub von 5 Millionen Pfund beim Abheben entspricht dem von etwa achtzehn 747-Flugzeugen erzeugten Schub und verleiht dem Falcon Heavy genug Kraft, um ein Gewicht von fast 64 Tonnen (141.000 Pfund) in den Weltraum zu tragen, oder, wie SpaceX es beschreibt, „eine Masse, die größer ist als ein 737-Jetliner, der mit Passagieren, Besatzung, Gepäck und Treibstoff beladen ist.“

Bis heute ist die leistungsstarke Falcon Heavy-Rakete von SpaceX dreimal gestartet. Der erste war ein erfolgreicher Testflug im Februar 2018, bei dem ein Tesla Roadster des SpaceX-CEO Elon Musk ins All geschickt wurde. Um es klar zu sagen, ging es bei der Nutzlast darum, Werbung für den Jungfernstart zu machen und ein weiteres Beispiel für Musks Vorliebe dafür, Dinge ein wenig anders zu machen.

Der zweite Start schickte den von Lockheed Martin gebauten Kommunikationssatelliten Arabsat-6A in die Umlaufbahn, während der dritte im Juni 2019 verschiedene Satelliten für 13 Partner, darunter das US-Verteidigungsministerium, entsandte.

In allen drei Missionen gelang es SpaceX, die beiden seitlichen Booster wie geplant zu landen. Der Kernbooster hat sich jedoch als schwieriger erwiesen und stürzte ab, als er kurz nach dem ersten und dritten Start zur Landung kam. Bei der zweiten Mission landete es erfolgreich auf einem SpaceX-Drohnenschiff, explodierte jedoch kurze Zeit später, als es auf dem Rückweg zur Landung umkippte.

Die Wiederverwendbarkeit seiner Komponenten ist ein wichtiger Teil des Setups von SpaceX und mit der Europa Clipper-Mission wird es angestrebt, alle drei Booster sicher nach Hause zu bringen.

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