Abbildung, die NEA Scout mit ausgefahrenem Sonnensegel zeigt, während es an seinem Asteroidenziel fliegt. NASA

Nach dem Erfolg von Bill Nye und dem Sonnensegelboot LightSail 2 der Planetary Society im Jahr 2019 plant die NASA, ein eigenes Sonnensegelprojekt zu starten, um erdnahe Asteroiden zu untersuchen.

Der Near-Earth Asteroid Scout (NEA Scout) ist ein kleiner Satellit in der Größe eines Schuhkartons, der mit Sonnenlicht durch den Weltraum segelt. Die Hardware besteht aus einer Edelstahlbaumstruktur, über die ein dünnes, aluminiumbeschichtetes Kunststoffsegel gespannt wird. Die gesamte vom Segel bedeckte Fläche entspricht der eines Racquetballplatzes, und wenn die Photonen der Sonne von der glänzenden Oberfläche abprallen, treiben sie das Fahrzeug vorwärts.

So verrückt diese Idee auch klingen mag – sie wurde unter anderem durch den Science-Fiction-Autor Arthur C. Clarke berühmt –, das LightSail-Projekt hat gezeigt, dass sie in erdnahen Umlaufbahnen funktioniert. Jetzt wird die NASA noch einen Schritt weiter gehen und ein Sonnensegel im Weltraum einsetzen.

„NEA Scout wird Amerikas erste interplanetare Mission mit Sonnensegelantrieb sein“, sagte Les Johnson, leitender Technologieforscher für die Mission am Marshall Space Flight Center der NASA. „Es gab mehrere Segeltests in der Erdumlaufbahn, und wir sind jetzt bereit zu zeigen, dass wir diese neue Art von Raumfahrzeugantrieb nutzen können, um neue Orte zu erreichen und wichtige wissenschaftliche Arbeiten durchzuführen.“

Der große Vorteil dieser Antriebsmethode besteht darin, dass das Fahrzeug keinen Treibstoff transportieren muss, was es zu einer sehr effizienten Möglichkeit macht, kleine Massen über große Entfernungen zu transportieren.

„Diese Antriebsart ist besonders nützlich für kleine, leichte Raumfahrzeuge, die keine großen Mengen an konventionellem Raketentreibstoff transportieren können“, sagte Johnson.

Raumsonde NEA Scout in Gravity Off-load Fixture, Systemtestkonfiguration bei NASA Marshall. NASA

NEA Scout wird auf der geplanten Artemis-I-Mission der NASA um den Mond mitfahren, die zusammen mit mehreren anderen kleinen CubeSats eingesetzt wird. Nach der Freigabe wird das Schiff mit seinem Sonnensegel zu einem erdnahen Asteroiden reisen, um hochauflösende Bilder des Asteroiden aus nächster Nähe aufzunehmen.

„Die von NEA Scout gesammelten Bilder werden wichtige Informationen über die physikalischen Eigenschaften des Asteroiden wie Umlaufbahn, Form, Volumen, Rotation, das ihn umgebende Staub- und Trümmerfeld sowie seine Oberflächeneigenschaften liefern“, sagte Julie Castillo-Rogez, die Hauptwissenschaft der Mission Ermittler am Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA.

Es ist wichtig, etwas über kleine Asteroiden zu lernen, beispielsweise solche mit einem Durchmesser von weniger als 100 Metern, da Asteroiden dieser Größe potenziell gefährlich für die Erde sein können. Etwas kontraintuitiv gelten sehr große Asteroiden als weniger bedrohlich, da sie relativ leicht zu erkennen sind, wenn sie sich der Erde nähern. Aber kleinere Asteroiden sind schwieriger zu identifizieren.

„Trotz ihrer Größe könnten einige dieser kleinen Asteroiden eine Bedrohung für die Erde darstellen“, sagte Dr. Jim Stott, Technologieprojektmanager bei NEA Scout. „Das Verständnis ihrer Eigenschaften könnte uns helfen, Strategien zu entwickeln, um potenzielle Schäden im Falle eines Aufpralls zu reduzieren.“

Der NEA Scout soll im November 2021 auf der Artemis-I-Mission starten.

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