Die NASA wollte gestern, Freitag, den 6. August, ihre erste Probe von Marsgestein mit dem Perseverance-Rover sammeln, aber der Probenahmeversuch verlief nicht wie geplant. Dem Rover gelang es nicht, eine Gesteinsprobe zu sammeln und sie für die zukünftige Analyse auf der Erde in einem Röhrchen zu versiegeln, aber NASA-Beamte sind zuversichtlich, dass sie herausfinden können, was schief gelaufen ist.

Das Sammeln von Proben vom Mars ist ein wichtiger Teil der Mission von Perseverance. Die Idee ist, dass der Rover in das Gestein im Jezero-Kratergebiet bohrt, wo er erkundet, und eine Vielzahl von Proben sammelt. Jede Probe wird in einem luftdichten Behälter, dem sogenannten Probenröhrchen, versiegelt. Dann werden geplante zukünftige Missionen zum Mars diese Proben sammeln und sie zur Untersuchung zur Erde zurückbringen.

Dieses Bild, das vom Perseverance-Rover der NASA am 6. August 2021 aufgenommen wurde, zeigt das Loch, das in ein Marsgestein gebohrt wurde, um den ersten Versuch des Rovers, eine Probe zu sammeln, vorzubereiten. NASA/JPL-Caltech

Obwohl es dem Rover diesmal nicht gelungen ist, eine Probe zu sammeln, wird er in Zukunft viele Möglichkeiten haben, es erneut zu versuchen.

„Obwohl dies nicht das ‚Hole-in-One‘ ist, das wir uns erhofft hatten, birgt es immer Risiken, neue Wege zu beschreiten“, sagte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator des Science Mission Directorate der NASA in Washington. „Ich bin zuversichtlich, dass wir das richtige Team haben, das daran arbeitet, und wir werden beharrlich auf eine Lösung hinarbeiten, um den zukünftigen Erfolg zu sichern.“

Die Hardware, die die Probenahme durchführt, wird als Sample Caching System bezeichnet und ist ein komplexes System aus 3.000 Teilen zum Bohren in das Gestein, zur Handhabung der Proben und zur Lagerung. Daten aus dem Probenahmeversuch zeigen, dass Bohrer und Meißel des Rovers wie geplant eingerastet sind und das Probenröhrchen korrekt verarbeitet wurde. Aber etwas ging schief, als Gestein von der Oberfläche in die Röhre gelangte.

„Der Probenahmeprozess ist von Anfang bis Ende autonom“, sagte Jessica Samuels, die Oberflächenmissionsmanagerin für Perseverance am Jet Propulsion Laboratory der NASA in Südkalifornien. „Einer der Schritte, die nach dem Einsetzen einer Sonde in das Sammelröhrchen erfolgen, besteht darin, das Volumen der Probe zu messen. Die Sonde stieß nicht auf den erwarteten Widerstand, der vorhanden wäre, wenn sich eine Probe im Röhrchen befände.“

Auch wenn die Probenahme-Mission nicht so geklappt hat, wie sie es sich erhofft hatten, machen sich die NASA-Ingenieure keine allzu großen Sorgen um die Hardware des Rovers. Sie glauben, dass das Problem eher damit zu tun hat, dass die Zusammensetzung des Gesteins anders ist als erwartet, als mit dem Rover selbst.

„Der erste Gedanke ist, dass das leere Rohr eher darauf zurückzuführen ist, dass das Gesteinsziel während der Kernbohrung nicht so reagiert, wie wir es erwartet hatten, und weniger wahrscheinlich auf ein Hardwareproblem mit dem Sampling- und Caching-System“, sagte Jennifer Trosper, Projektmanagerin für Perseverance bei Das Jet Propulsion Laboratory der NASA. „In den nächsten Tagen wird das Team mehr Zeit damit verbringen, die uns vorliegenden Daten zu analysieren und auch einige zusätzliche Diagnosedaten zu sammeln, um die Ursache für die leere Tube zu verstehen.“

Jetzt wird das Team die Daten des Rovers analysieren, einschließlich der Verwendung seiner WATSON-Kamera, um das vom Bohrer gebohrte Loch abzubilden, um zu verstehen, was passiert ist, und zu lernen, wie man es beim nächsten Mal korrigieren kann.

„Ich war von Anfang an auf jeder Mars-Rover-Mission dabei, und dieser Planet lehrt uns immer, was wir nicht darüber wissen“, sagte Trosper. „Eine Sache, die ich festgestellt habe, ist, dass es bei komplexen, erstmaligen Aktivitäten nicht ungewöhnlich ist, dass es zu Komplikationen kommt.“

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